鸡和大米病如何导致科学家获得维生素B1

维生素B1的发现始于对微生物的研究。19世纪晚期,微生物是医学领域的热门新概念:路易斯·巴斯德最近将疾病与细菌联系起来,医生正在寻找各种疾病的微观解释。即使这些疾病与细菌毫无关系。

以脚气病为例,脚气病是一种可能导致神经损伤或心力衰竭的常见疾病。脚气病已经和饮食有关,但当荷兰科学家开始寻找病因时,他们认为可能是在寻找微生物。为了找到这种微生物,他们尝试将小动物(兔子、猴子、鸡)感染这种疾病,将它们暴露在患有脚气的动物的血液和尿液中。

当他们这样做的时候,发生了一件奇怪的事情。兔子和猴子从不生病。但被关在印尼一家研究所的鸡确实生病了。问题是,他们都生病了——不仅仅是接触过血液和尿液的鸡,还有对照组。主持实验的克里斯蒂安·艾基克曼买了更多的鸡,并试图感染一些鸡;他把他们彼此分开;他们都生病了。然后,不知何故,他们变得更好了。

他发现,原因是他们的饮食:当鸡只吃白米时,它们会患上脚气病。当他们吃糙米时,他们没有。不需要尿或血。

但是,即使在进一步的实验将脚气与白米的饮食联系起来,并证明食用稻壳可以预防或治疗脚气之后,包括艾奇曼在内的科学家仍然认为,脚气是由病原体或毒素引起的,糙米壳中的任何东西都阻止了脚气的蔓延。直到1901年,艾奇克曼的继任者格里特·格里夫斯才明确表示,导致这一疾病的原因是糙米外壳中缺乏某些关键物质。艾奇克曼直到1906年才出现这种观点。

几年后,大约在1910年,一位驻菲律宾的美军上尉开始治疗脚气,他请来了一位化学家罗伯特·威廉姆斯来帮忙。船长递上一小瓶米油。威廉姆斯 task :隔离并合成阻止脚气病蔓延的物质。Williams不是唯一致力于这个问题的科学家: 1911年,英国科学家卡西米尔·芬克结晶了一种稻壳衍生的物质,治愈了贝里-贝里。他称之为重要胺。 1926年,与艾奇克曼和葛里兹同属一个专业谱系的荷兰科学家孤立了关键因素,但设法把公式弄错了。威廉姆斯一直在做这项工作。据美国化学学会报道,他一度没收妻子的洗衣机作为离心机使用。在默克公司( Merck )和更专业的实验室设备的支持下,他终于在1936年合成了硫胺素或维生素B1。到这时,已经没有人在寻找引起脚气病的微生物了:维生素C和B2已经被合成出来了,并且已经确定,这并不仅仅是体内存在着看不见的力量,比如微生物,而是缺乏其他可能引起疾病的微小因素。今天,各种食物都含有这些维生素,包括威廉姆斯B1。脚气很少见,但现在可以用硫胺素治疗。

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